Manfred von Richthofen

Ο Manfred von Richthofen ήταν ο πιο διάσημος άσσος μαχητών της Γερμανίας στον πρώτο παγκόσμιο πόλεμο. Ο Richthofen αποκαλούσε το «Κόκκινο Βαρώ» και κατάφερε να καταρρίψει επίσημα 80 αεροσκάφη των συμμάχων, περισσότερο από κάθε άλλο πιλότο κατά τη διάρκεια του Παγκοσμίου Πολέμου.

Ο Richthofen γεννήθηκε σε οικογένεια των αρωγμών της Πρωσίας στις 2 Μαΐουnd 1892. Ήταν ένας «Freiherr», ένας τίτλος ευγενείας που μεταφράζεται ως «Ελεύθερος Λόρδος», αλλά συνήθως μεταφράζεται ως «Βαρώνος» - γι 'αυτό και ο Richthofen αναφέρεται συχνά ως Baron von Richthofen ή το ψευδώνυμό του, ο «Κόκκινος Βαρώνος». Οι Βρετανοί πιλότοι τον αποκαλούσαν επίσης «Κόκκινο Ιππότη» σε αναγνώριση της ευγένειας του.

Ως παιδί Richthofen απολαμβάνουν το κυνήγι και ιππασία. Εξέδωσε στη γυμναστική. Στην ηλικία των 11 ετών ξεκίνησε την κατάρτιση του καπετάνιου. Μετά την ολοκλήρωση αυτής της εκπαίδευσης, ο Richthofen εντάχθηκε σε ένα σύνταγμα ιππικού. Όταν ο πρώτος Παγκόσμιος Πόλεμος ανακηρύχθηκε, ο Richthofen ήταν 22 ετών και υπηρετούσε ως αξιωματικός αναγνωρίσεως ιππικού. Ο πολεμικός πόλεμος έκανε την παραδοσιακή χρήση των συντάξεων ιππικού όλοι αδύνατο και ο Richthofen ανατέθηκε σε καθήκοντα πεζικού. Ο Richthofen ήταν πολύ απογοητευμένος από αυτό, καθώς πίστευε ότι ως αξιωματικός του ιππικού έπρεπε να είναι στη δράση πολύ περισσότερο από το πεζικό. Υποβλήθηκε αίτηση για να ενταχθεί στην αυτοκρατορική Γερμανική στρατιωτική αεροπορική υπηρεσία και έγινε αποδεκτή. Εντάχθηκε στη νέα του μονάδα τον Μάιο του 1915.

Αρχικά, ο Richthofen δεν ήταν πιλότος και δεν προπονούσε να είναι ένας. Η πρώτη μοίρα του, αριθ. 69, χρησιμοποιήθηκε στο Ανατολικό Μέτωπο. Το Richthofen χρησιμοποιήθηκε στις αποστολές αναγνώρισης ως παρατηρητής.

Μεταφέρθηκε στο Δυτικό Μέτωπο και άρχισε να εκπαιδεύει ως πιλότος τον Οκτώβριο του 1915. Ο Richthofen προσδιόρισε ως πιλότο και άρχισε να λειτουργεί το Μάρτιο του 1916. Το πρώτο αεροσκάφος που πέταξε επιχειρησιακά ήταν ο Albatros C.III. Ο Richthofen δεν είχε ξεκαρδιστικό ξεκίνημα στη νέα του καριέρα - συνέτριψε την πρώτη του πτήση.

Το φθινόπωρο του 1916, ο Richthofen μεταφέρθηκε στο Ανατολικό Μέτωπο. Εδώ είχε μια συνάντηση με τον Oswald Boelcke - έναν γερμανό άσο μαχητή. Ο Boelcke αναζητούσε άντρες να ενταχθούν στη νέα μοίρα μαχητών του - «Jagdstaffel 2». Ζήτησε από τον Richthofen να συμμετάσχει και μεταφέρθηκε στη Γαλλία. Ο Richthofen είχε τον πρώτο επίσημο σκοτώσει στις 17 Σεπτεμβρίουth 1916. Ωστόσο, ο Richthofen ισχυρίστηκε ότι είχε καταρρίψει δύο γαλλικά αεροσκάφη προτού ενταχθεί στο «Jagdstaffel 2» - αλλά ούτε επιβεβαιώθηκε ότι σκοτώθηκαν και δεν του είχαν πιστωθεί. Για κάθε επιβεβαιωμένο θάνατο, ο Richthofen είχε ένα ασημένιο κύπελλο από κοσμηματοπωλείο στο Βερολίνο. Κάθε φλιτζάνι είχε την ημερομηνία του σκοτώματος πάνω του και το αεροσκάφος κατέρρευσε. Ο Richthofen είχε 60 από αυτά τα φλιτζάνια πριν τελειώσει αυτή τη «γιορτή» καθώς υπήρχε έλλειψη αργύρου στη Γερμανία.

Ενώ ο μύθος του μπορεί να έχει δώσει στο Richthofen το καθεστώς ενός τολμηρού, διαβόλου μπορεί να φροντίζει πιλότος, δεν ήταν. Ο Boelcke είχε διδάξει το προστατευόμενο του να είναι ακριβές όταν επιτίθεται σε εχθρικό αεροσκάφος και όχι να αναλαμβάνει κινδύνους. Τυπικά, ο Richthofen επιτέθηκε με κατάδυση σε αεροσκάφος με τον ήλιο πίσω του. Αυτή η τακτική του έδωσε τόσο ύψος όσο και οπτικό πλεονέκτημα. Όταν επιτέθηκε, περίμενε άλλους πιλότους στη μοίρα του να προστατεύουν το πίσω μέρος και τις πλευρές του.

Παρόλο που ο Richthofen συνδέεται παραδοσιακά με τον Δρ. Fokker, αυτός πέταξε μόνο αυτό το αεροσκάφος για μικρό χρονικό διάστημα. Μόνο 19 από τα 80 σκοτώματά του έγιναν σε αυτό το τριπλό αεροπλάνο. Βρήκε τα περισσότερα από τα σκοτάδια του σε παραλλαγές του Albatros: είτε Albatros II ή Albatros III, αν και ο Richthofen πέταξε επίσης περιστασιακά έναν Albatros V. Το II του έδωσε περισσότερη ταχύτητα αλλά λιγότερο ευκινησία, ενώ ο ΙΙΙ ήταν πιο ευκίνητος αλλά πιο αργός από τον II . Το πρώτο αεροσκάφος που ζωγράφισε κόκκινο ήταν ο Albatros III και όχι ο Fokker Dr I

Τον Ιανουάριο του 1917 μετά τα 16 τουth επιβεβαίωσε ότι σκοτώθηκε ο Richthofen απονεμήθηκε το Pour le Mérite (που ονομάζεται «Blue Max»), την υψηλότερη στρατιωτική τιμή στη Γερμανία κατά τη διάρκεια του Παγκοσμίου Πολέμου. Τον ίδιο μήνα του δόθηκε η εντολή του Jagdstaffel 11 και προσωπικά εκπαιδευμένοι πιλότοι που πέταξαν σε αυτό στην τέχνη της εναέριας μάχης. Ήταν σαν διοικητής της μοίρας ότι έφτιαξε το κόκκινο του Albatros III. Άλλα μέλη της μοίρας είχαν το δικαίωμα να ζωγραφίζουν και τα αεροσκάφη τους.

Η αξία του Jagdstaffel 11 έγινε εμφανής τον Απρίλιο του 1917 - «Bloody April» για το Βασιλικό Flying Corps - όταν ο Richthofen κατάφερε μόνο να καταρρίψει 22 αεροσκάφη. Τον Ιούνιο του 1917, δόθηκε η δική του πτέρυγα που αποτελείται από τέσσερις Jagdstaffels. Έγιναν ιδιαίτερα κινητά και αναμενόταν να λειτουργούν σε οποιοδήποτε σημείο του δυτικού μετώπου με ελάχιστη ειδοποίηση. Ο Richthofen τραυματίστηκε σοβαρά κατά τη διάρκεια μιας εναέριας δέσμευσης στις 6 Ιουλίουth. Η αποκατάσταση από τα τραύματά του τον κράτησε να πετάξει για τέσσερις εβδομάδες. Κατά την ανακούφιση, ο Richthofen πιέστηκε να γράψει την αυτοβιογραφία του, την οποία η κυβέρνηση ήθελε να χρησιμοποιήσει για σκοπούς προπαγάνδας. Οι αρχές κατηγορούσαν βαριά αυτό που έγραψε. Ήθελαν να διατηρήσουν το καθεστώς του ήρωα στην ίδια τη Γερμανία. Του προσφέρθηκε μια εργασία στο έδαφος μόλις ανακτηθεί, αλλά ο Richthofen αρνήθηκε να υποστηρίξει ότι οι στρατιώτες της πρώτης γραμμής στην τάφρο δεν είχαν άλλη επιλογή στο σημείο όπου πολέμησαν και ούτε αυτός.

Ο Manfred von Richthofen σκοτώθηκε στις 21 Απριλίουst 1918. Κατά τη διάρκεια της μάχης, μια σφαίρα .303 χτύπησε το Richthofen. Κατάφερε να προσγειωθεί με ασφάλεια στον Dr Fokker 1, αλλά σε εδάφη της Allied. Η σφαίρα είχε θανατηφόρα βλάβη στην καρδιά και στους πνεύμονες. Πέθανε πολύ σύντομα μετά την εύρεση των αυστραλιανών στρατευμάτων στο αεροσκάφος του. Τότε θάφτηκε με πλήρες στρατιωτικό τίμημα στο νεκροταφείο των χωριών Bertangles κοντά στην Amiens.

Το σώμα του κινήθηκε τρεις φορές μετά από αυτό. Οι Γάλλοι δημιούργησαν ένα μεγάλο στρατιωτικό νεκροταφείο για τους Γερμανούς κοντά στο Fricourt και μετακόμισαν τα ερείπια του εκεί ενώ το 1925 η οικογένειά του είχε μετακομίσει στη Γερμανία, όπου ο Richthofen θάφτηκε στο νεκροταφείο των ηρωικών ηρώων στο νεκροταφείο Invalidenfriedhof του Βερολίνου. Τα κατάλοιπα του μεταφέρθηκαν τελικά στην οικογένεια του οικόπεδα το 1975.