Λαοί, έθνη, εκδηλώσεις

Τη Μάλτα και τη Βασιλική Πολεμική Αεροπορία

Τη Μάλτα και τη Βασιλική Πολεμική Αεροπορία

Η επίθεση κατά της Μάλτας τους πρώτους μήνες του 1942 έφερε τεράστια πίεση στις λίγες βάσεις της RAF που βρίσκονταν στο νησί. Τον Μάρτιο, οι Γερμανοί ξεκίνησαν μια εκστρατεία βομβιστικής επίθεσης εναντίον της Μάλτας και όλες οι RAF είχαν αρχικά να υπερασπιστούν το νησί ήταν μερικοί τυφλοί - αν και οι Σπιτφίρες και οι Beaufighters συμμετείχαν στον αγώνα.

Το Luftwaffe είχε δύο πρωταρχικούς στόχους όταν επιτέθηκαν στη Μάλτα. Το Μεγάλο Λιμάνι και τα αεροδρόμια της RAF, το κύριο στο Takali. Ο πεστικός στρατάρχης Kesselring είχε συγκεντρώσει μια δύναμη επίθεσης αεροσκαφών που περιλάμβανε πάνω από 500 βομβίδες καταδύσεων Stuka. Με την υποστήριξη του Me-109, προκάλεσαν μεγάλη ζημιά. Τη νύχτα ο Ju-88 συνέχισε την εκστρατεία.

Ενώ το Βασιλικό Ναυτικό εξασφάλιζε ότι δεν θα μπορούσε να υπάρξει επίθεση στη θάλασσα στη Μάλτα, η RAF ήταν επιφορτισμένη να διασφαλίσει ότι το νησί δεν βομβαρδίστηκε να παραδοθεί ούτε ότι ο ουρανός θα ήταν αρκετά ασφαλής για μια άλλη γερμανική αλεξιπτωτιστή επίθεση όπως είχε παρατηρηθεί στην Κρήτη . Η RAF αντιμετώπισε μια μεγάλη πρόκληση.

Αυτό έγινε όλο και πιο δύσκολο, διότι δεν έφεραν χρήσιμα αεροσκάφη. Οι τυφώνες στάλθηκαν στη Μάλτα από το Γιβραλτάρ, αλλά χάθηκαν στη θάλασσα λόγω αποτυχίας επικοινωνίας. Τον Απρίλιο του 1942, 45 Spitfires έφυγαν από τη «USS Wasp» για τη Μάλτα. Μετά από μια πτήση 600 μιλίων, χρειάστηκε να αναγομωθούν στη Μάλτα προτού ξεκινήσουν περιπολίες στο νησί. Ωστόσο, η άφιξή τους είχε παρατηρηθεί από τους Me-109 και μέχρι το τέλος της ημέρας, πάνω από το μισό Spitfires είχαν καταστραφεί στο έδαφος. Μέχρι το τέλος της πρώτης εβδομάδας στη Μάλτα, μόνο τέσσερις ήταν εξυπηρετικοί για πτήσεις, ενώ έξι βρίσκονταν σε υπόστεγα για συντήρηση. Μια αποθήκη πετρελαίου στο Liminis βομβαρδίστηκε και καταστράφηκε με αποτέλεσμα η RAF να χάσει πολλά καύσιμα. Τα καύσιμα των αεροσκαφών έγιναν τόσο σπάνια, ώστε να μην μπορούν να δοκιμασθούν οι Spitfires για να δουν αν οι επισκευές είχαν επιτυχία.

Το Luftwaffe έριξε πολλά θαλάσσια ορυχεία και βόμβες καθυστερημένης δράσης. οι τελευταίες αφορούσαν κυρίως αεροδρόμια. Αντιμετωπίστηκαν επίσης βόμβες κατά του προσωπικού με μία από τις πιο αποτελεσματικές βόμβες πυρόλυσης. Αυτά εξερράγησαν στα 500 πόδια και κατέστρεψαν έναν στόχο με χιλιάδες κομμάτια σράπνας. Αποδείχθηκαν ιδιαίτερα αποτελεσματικοί όταν χρησιμοποιήθηκαν σε αεροδρόμια, όπως οι άτρακτοι και τα πτερύγια που είχαν υποστεί βλάβη στο σπασίλ.

Οι Γερμανοί πέταξαν πολλές επιδρομές κατά τη διάρκεια της νύχτας. Ωστόσο, οι Spitfires του νησιού δεν είχαν ραντάρ. Μια προσπάθεια να πετάξουν τη νύχτα διάρκεσε μόλις τρεις ημέρες πριν από την απόσυρση της ιδέας. Οι Beaufighters εξοπλισμένοι με ραντάρ έφτασαν από την Αίγυπτο και κατά την πρώτη τους περιπολίες νύχτας έριξαν εννέα Ju-88's.

Το Luftwaffe υπερτερούσε σημαντικά την RAF. Σε ένα στάδιο, ο μέγιστος αριθμός Spitfires που ήταν εξυπηρετικοί στην RAF Takali έφτασε τα έξι, αν και ήταν συνήθως λιγότερο από αυτό που ήταν διαθέσιμο. Ωστόσο, ενώ υπήρχαν λίγα μαχητικά αεροσκάφη, ήταν πολυάριθμοι πιλότοι ώστε να μπορούν να περιστρέφονται με συχνότητα μειώνοντας έτσι την κόπωση. Το ίδιο δεν ήταν αληθές για τα πληρώματα εδάφους που έπρεπε να κρατήσουν όσο το δυνατόν περισσότερους Spitfires στον αέρα - οι βόμβες με καθυστέρηση που χρονοτριβήθηκαν από τα Luftwaffe στα αεροδρόμια ήταν τόσο πολύ ώστε να παραμείνουν άγρυπνα τα πληρώματα του εδάφους όπως και να μην είναι κανείς θα μπορούσε να προβλέψει πότε θα πάει μακριά.

Στις 9 Μαΐουth Το 1942, η πρώτη παρτίδα νέων Spitfires πέταξε στη Μάλτα - 64 συνολικά. Είχαν μεταφερθεί όσο πιο κοντά μπορούσαν οι «HMS Eagle» και «USS Wasp» προτού πετάξουν στο νησί. Αντί να κινδυνεύει αυτό που είχε συμβεί πριν από την επίθεση πολλών Spitfires στο έδαφος, η RAF εξασφάλισε ότι κανένας χαμηλός πετώντας Γερμανός μαχητής θα ήταν ασφαλής. Ένα πολύ οπλισμένο προστατευτικό κορδόνι προετοιμάστηκε γύρω από τον περιμετρικό φράκτη στο Takali και μόλις οι νέοι Spitfires είχαν προσγειωθεί, γρήγορα μεταφέρθηκαν σε υπόστεγα προτού ανανεωθούν. Τα πληρώματα εδάφους μπορούσαν να γυρίσουν δώδεκα μαχητές σε μόλις επτά λεπτά. Στις 9 Μαΐουth, 36 νέοι Spitfires περιπλέκουν τον ουρανό πάνω από τη Μάλτα και η πρώτη επαφή τους με το Luftwaffe - που μπορεί να έχει χαθεί σε εφησυχασμό σχετικά με την αεροπορική άμυνα του νησιού - ήταν αποφασιστική με 33 θάνατα που αναφέρθηκαν. Την επόμενη μέρα, οι Γερμανοί έχασαν 64 αεροσκάφη. Μέχρι τις 14 Μαΐουth η φήμη περνούσε γύρω από το νησί ότι τα αεροσκάφη Luftwaffe 172 είχαν καταστραφεί σε μόλις έξι ημέρες με την RAF να χάσει μόλις τρία Spitfires. Αν και ακριβείς αριθμοί θα ήταν δύσκολο να αποκτηθούν, τέτοιες φήμες έκαναν πολλά για να ενισχύσουν το ηθικό.

Η RAF στο Takali ήταν επίσης αποφασισμένη με αποφασιστικότητα από τον κυβερνήτη Wing Commander 'Jumbo' Gracie. Οι καθημερινές του διαταγές ανέφεραν πάντοτε: «Είναι καθήκον κάθε αερομεταφορέα να σκοτώνει τον Χουάν». Ο Gracie κατάφερε να πάρει 200 ​​άνδρες από το στρατό για να χτίσει καλύτερες άμυνες γύρω από την RAF Takali, συμπεριλαμβανομένων των σχισμών σε σχήμα L, για να δώσουν μεγαλύτερη προστασία σε όσους ήταν μέσα τους. Ο ίδιος διέταξε ότι κάθε άνθρωπος στη βάση έπρεπε να φέρει όπλο ανά πάσα στιγμή με 50 γύρους πυρομαχικών, έτσι ώστε κάθε χαμηλός πετώντας Γερμανός μαχητής να χτυπήσει από ένα φράγμα πυρκαγιάς μικρών όπλων. Το πλήρωμα εδάφους εκδόθηκε με συνολικά 200 τυφέκια και κουτιά με πυρομαχικά τοποθετήθηκαν γύρω από την περίμετρο, έτσι ώστε όταν έτρεχαν για κάλυψη με τα τουφέκια τους, ποτέ δεν θα ήταν μακριά από αυτό. Όταν οι πιλότοι δεν ήταν αερομεταφερόμενοι, αναμένεται επίσης να κάνουν "το κομμάτι τους" όσον αφορά την υπεράσπιση της βασικής βάσης RAF του νησιού.

Το Luftwaffe υπέστη τέτοιες απώλειες ώστε η εκστρατεία δεν μπορούσε να συνεχιστεί. Σε αντίθεση με την Κρήτη, η Μάλτα δεν έπεσε στους Γερμανούς με όλες τις στρατηγικές επιπτώσεις που θα είχε αυτό για τη μεσογειακή εκστρατεία. Μόλις αφαιρεθεί η γερμανική απειλή, οι Σύμμαχοι θα μπορούσαν να επικεντρώσουν τις προσπάθειές τους στην καταστροφή όσο το δυνατόν περισσότερων συνοδειών του Άξονα στη Βόρεια Αφρική. Μόνο τον Σεπτέμβριο του 1942 καταστράφηκαν 100.000 τόνοι ναυτιλίας του Άξονα μαζί με 24.000 τόνους καυσίμων που ο Rommel χρειάστηκε απελπισμένα.