Kasserine Pass

Τον Φεβρουάριο του 1943, το Pass Kasserine έγινε το επίκεντρο της καμπάνιας της Βόρειας Αφρικής. Οι εξουσίες του Άξονα σχεδίαζαν να χρησιμοποιήσουν το πέρασμα Kasserine για να εμποδίσουν τον στρατηγό Dwight Eisenhower να συγκεντρώσει τις δυνάμεις του ενάντια στην Τύνιδα. Η μάχη του Kasserine Pass ήταν το τελευταίο μεγάλο επίτευγμα του Erwin Rommel στη Βόρεια Αφρική.

Ο αγώνας γύρω από το Pass Kasserine ξεκίνησε τον Δεκέμβριο του 1942, όταν ο Γερμανός διοικητής στην Τυνησία Jürgen von Arnim του γερμανικού V Panzer Army ξεκίνησε μια επίθεση δυτικά προσπαθώντας να συνδεθεί με τον στρατό του Rommel, ο οποίος αποχώρησε από τη Λιβύη στη νότια Τυνησία. Ο Arnim ήθελε να ελέγξει το Ανατολικό Dorsale - μια σειρά βουνών που εκτείνεται νότια από την Τύνιδα. Κάνοντας αυτό θα ελέγχει επίσης τα περάσματα του βουνού που ελέγχουν την περισσότερη κίνηση μέσα από το Ανατολικό Dorsale. Αν ο Arnim κατάφερε να το κάνει αυτό, θα πίεζε τον Eisenhower να χρησιμοποιεί περάσματα, όπως εκείνα στην Kasserine, που ήταν πιο νότια. Αυτό θα ωθήσει τους άνδρες του Eisenhower μακριά από τις γραμμές παροχής τους επιτρέποντας συγχρόνως στους Arnim και Rommel να συνδυάσουν τις δυνάμεις τους.

Θεωρητικά, οι δυνάμεις του Άξονα στη Βόρεια Αφρική θα έπρεπε να βρίσκονται σε μειονεκτική θέση, κυρίως λόγω της ανικανότητας των Γερμανών να προμηθεύουν επαρκώς τις δικές τους δυνάμεις. Ωστόσο, είχαν ένα τεράστιο πλεονέκτημα έναντι των Συμμάχων - μια ενοποιημένη δομή διοίκησης. Ήταν πολύ σαφές ποιος διοίκησε τις γερμανικές δυνάμεις στην Τυνησία. Ωστόσο, οι Σύμμαχοι, σε σύγκριση, βρισκόταν σε χάος. Θεωρητικά, ο Αϊζενχάουερ είχε τον πλήρη έλεγχο των συμμαχικών δυνάμεων στην περιοχή. Ωστόσο, είχε έδρα το Αλγέρι, 400 μίλια μακριά από ό, τι συνέβαινε στην Τυνησία. Ο Αϊζενχάουερ όρισε τον στρατηγό κ. Lucien Truscott Jnr. να είναι ο εκπρόσωπός του στην περιοχή - αλλά ο Truscott βασίστηκε στον Κωνσταντίνο, 200 μίλια από την πρώτη γραμμή. Η καθημερινή εντολή έπεσε στον Γενικό Αντιστράτηγο Sir Kenneth Anderson, διοικητή του 1ου Βρετανικού Στρατού. Ο ίδιος ο Anderson αντιμετώπισε πρόβλημα. Μέρος της δύναμης του, το 19ο Γαλλικό Σώμα υπό την ηγεσία του Koeltz, θα λάβει μόνο τις εντολές του από τον στρατηγό Alphonse Juin, διοικητή των γαλλικών επίγειων δυνάμεων. Ο Juin έλαβε τις εντολές του από τον στρατηγό Henri Giraud. Οι Γάλλοι ήταν ακόμα πολύ ανυπόμονοι για τη βρετανική επίθεση κατά του Mers el Kébir. Σε μια προσπάθεια να κατευνάσει τους Γάλλους, ο Άντερσον ήλπιζε να τους δώσει τον δικό τους τομέα στην Τυνησία, αλλά η κατάσταση στην περιοχή δεν του επέτρεπε να το εκπληρώσει.

Η κατάσταση του Άντερσον έγινε ακόμα πιο περίπλοκη από το γεγονός ότι δεν συνέχισε με τους ανώτερους αμερικανούς διοικητές που συνδέονται με τη δύναμή του. Τον είδαν ψυχρό και απότομα. Το 2ο Σώμα των ΗΠΑ διευθυνόταν από τον στρατηγό στρατηγό Lloyd Fredendall και είχε προσωπική δυσαρέσκεια για τον Άντερσον και είχε επίσης λίγη εμπιστοσύνη στους άνδρες του Koeltz.

Στις 3 Ιανουαρίου 1943, ο Arnim επιτέθηκε με μεγάλη επιτυχία στις γαλλικές θέσεις. Ο Αϊζενχάουερ πήρε την απόφαση να αφαιρέσει τα γαλλικά στρατεύματα σε θέσεις στο πίσω μέρος και να τα αντικαταστήσει με νεοαφιχθέντα αμερικανικά στρατεύματα. Πριν γίνει αυτό, ο Arnim χτύπησε ξανά στις 30 Ιανουαρίου και επιτέθηκε σε περισσότερα γαλλικά στρατεύματα - με την ίδια επιτυχία. Μέχρι τα τέλη Ιανουαρίου είχε εξασφαλίσει το γεφύρι του στην Τυνησία και είχε δώσει στον Rommel ένα ασφαλές θύλακα για να κινηθεί.

Μέχρι το Φεβρουάριο του 1943, ο Arnim διέθετε περίπου 100.000 άνδρες, ο Rommel είχε 70.000 άνδρες υπό την ευθύνη του. Συνολικά, οι Σύμμαχοι είχαν περίπου 150.000 στην περιοχή.

Στις 4 Φεβρουαρίου, ο Rommel πρότεινε στον Arnim ότι θα πρέπει να συνεχίσει τις επιθετικές του επιθέσεις εναντίον των συμμάχων ενώ θα έκανε το ίδιο νότια. Η ναζιστική Γερμανία είχε μόλις συγκλονιστεί από την παράδοση του γερμανικού στρατού VI στο Στάλινγκραντ, οπότε μια σημαντική νίκη στη Βόρεια Αφρική θα προχωρούσε πολύ στην αποκατάσταση αυτής της ήττας. Επίσης, μετά από μια υποχώρηση στη Βόρεια Αφρική, μια νίκη θα αποκαταστήσει τη φήμη του Rommel, ειδικά καθώς μόλις είχε μάθει ότι έπρεπε να επιστρέψει στη Γερμανία για λόγους «κακής υγείας». Κατά τις δύο πρώτες εβδομάδες του Φεβρουαρίου, κανείς στον στρατό των συμμάχων δεν ήξερε τι σχεδίαζαν οι Arnim και Rommel. Τότε ξαφνικά και με έναν τρόπο που δεν είναι ακόμη πλήρως γνωστός, η Allied intelligence δήλωσε στον Άντερσον ότι γνώριζαν ακριβώς τι σχεδίαζαν οι Arnim και Rommel - μια σημαντική επίθεση εναντίον των Γάλλων που θα τους επέτρεπε να επιτεθούν στη συνέχεια στους Βρετανούς. Οι Γάλλοι διέταξαν να αποσύρουν τους άνδρες τους από τις θέσεις που κατείχαν. Αυτό έπληξε περαιτέρω τις αγγλο-γαλλικές στρατιωτικές σχέσεις, καθώς ο Koeltz δεν ήθελε να τραβήξει πίσω τους άνδρες του πριν από την πάλη τους.

Στις 14 Φεβρουαρίου, οι Γερμανοί επιτέθηκαν κατά τη διάρκεια μιας καταιγίδας. Καταστράφηκαν γρήγορα 44 αμερικανικές δεξαμενές, 26 πυροβόλα όπλα και 22 φορτηγά. Ο Άντερσον πίστευε ότι η επίθεση ήταν μια εκτροπή για να συγκαλύψει μια επίθεση στα βόρεια. Κατά ειρωνικό τρόπο, τόσο ο Anderson όσο και ο Arnim πίστευαν ότι οποιαδήποτε αποφασιστική μάχη θα έπλεε πολύ πιο κοντά στην ακτή της Τυνησίας, αλλά εδώ έτρεχαν στην ενδοχώρα.

Στις 15 Φεβρουαρίου, οι Αμερικανοί ξεκίνησαν μια αντεπίθεση. Μέχρι τις 17 Φεβρουαρίου είχαν χάσει άλλα 98 δεξαμενές, 57 αλεξίπτωτα και 29 όπλα πυροβολικού. Καθώς αποσύρθηκαν, οι Αμερικανοί κατέστρεψαν ζωτικής σημασίας προμήθειες, αλλά οι Γερμανοί κατάφεραν να εκμεταλλευτούν ένα ζωτικό 5.000 γαλόνια αεροπορικών καυσίμων.

Ο Rommel διατάχθηκε να επιτεθεί στο Le Kef - περίπου 60 μίλια βόρεια του Pass Kasserine. Για να επιτεθεί στο Le Kef, έπρεπε να μετακινήσει τα στρατεύματά του μέσα από το πέρασμα. Ο στρατηγός Αλέξανδρος έλαβε την εντολή του 1ου στρατού Άντερσον και του 8ου στρατού του Montgomery. Ήταν κλιμακωτός από τη σύγχυση που είδε σε όλες τις περιοχές που έλεγαν οι Σύμμαχοι - απλώς διέταξε ότι δεν θα υπήρχε απόσυρση από οποιαδήποτε θέση.

Στις 18 Φεβρουαρίου, υπήρξε μικρή δραστηριότητα στο μέτωπο και αυτό επέτρεψε στους Συμμάχους να ενισχύσουν τις άμυνες τους. Η άφιξη του 9ου τμήματος πυροβολικού έκανε πολλά για να ενισχύσει το ηθικό - είχε ταξιδέψει 735 μίλια σε τέσσερις ημέρες. Από τις 19 έως τις 22 Φεβρουαρίου, ο Rommel προσπάθησε να φτάσει στο στόχο του - Le Kef. Ωστόσο, συνειδητοποίησε ότι δεν είχε τα μέσα να ξεκινήσει μια σημαντική επίθεση και στις 22 Φεβρουαρίου Rommel διέταξε την εκτόξευση της επίθεσης. Το πρωταρχικό του πρόβλημα ήταν η συνεχής έλλειψη προμηθειών - οι άνδρες αποσύρθηκαν από τη Βόρεια Αφρική για να πολεμήσουν στη ρωσική εκστρατεία - κάτι που εξόργισε την «Desert Fox». Αποσύρθηκε από το πέρασμα Kasserine χωρίς να γνωρίζει τους Συμμάχους που δεν κατάφεραν να ακολουθήσουν την υποχώρηση του. Στις 25 Φεβρουαρίου, το Pass Kasserine ήταν στα χέρια των συμμάχων και οι Γερμανοί είχαν ωθηθεί πίσω στο Ανατολικό Dorsale.

"Ο Rommel είχε κερδίσει ένα δωμάτιο με αγκαλιά στην Τυνησία, αλλά είχε φοβίσει κάθε έδρα των συμμαχικών στη Βόρεια Αφρική και τους είχε διδάξει πολλά για την τέχνη του πολέμου. Σημαντικές αλλαγές στην εκπαίδευση, την οργάνωση, τα δόγματα και τα όπλα προέκυψαν από αυτή την εμπειρία. "Martin Blumenson

Η δράση στο πέρασμα Kasserine κοστίζει τους Γερμανούς 2.000 άνδρες και οι Σύμμαχοι περίπου 10.000 άνδρες, εκ των οποίων οι 6.500 ήταν Αμερικανοί.