Η μάχη του Imphal 1944

Η πολιορκία του Imphal και η ανεπανόρθωτη αποτυχία των Ιάπωνων να πάρουν το Imphal το 1944 ήταν να επηρεάσουν σημαντικά τον πόλεμο στην Άπω Ανατολή. Η Imphal, μαζί με την ανεπιτυχή επίθεση στην κοντινή πόλη φρουρίου Kohima, έληξε την ιαπωνική διαδρομή προς το Δελχί. Η αποτυχία των Ιάπωνων να πάρουν τους Imphal και Kohima σηματοδότησε επίσης την έναρξη της επανειλημμένης κατάκτησης της Συρίας από τη Βιρμανία.

Το Imphal, πρωτεύουσα του κράτους του Μανιπούρ, απέχει περίπου 70 μίλια δυτικά από τα σύνορα της Βιρμανίας. Στα βόρεια του Imphal βρίσκονται οι λόφοι Naga και στα νότια οι λόφοι Chin - και οι δύο πολύ δύσκολες περιοχές για να χρησιμοποιήσουν μηχανικές μεταφορές. Ένας μεταλλικός δρόμος συνδέει το Imphal με το Κοχίμα προς τα βόρεια και με το Moreh, στα νοτιοανατολικά, στα σύνορα της Βιρμανίας. Κατά τη διάρκεια της εποχής των βροχών ο δρόμος θα μπορούσε να τεθεί εκτός χρήσης λόγω κατολισθήσεων ή απλά να απομακρυνθεί. Το Imphal εξυπηρετείται επίσης από διαδρομές που χρησιμοποιούνται από βόδια - αλλά ήταν αργός τρόπος μεταφοράς για το στρατό. Ο υπολοχαγός Sir Geoffrey Evans, διοικητής των 5th Ινδική διαίρεση που πολέμησε στο Imphal, δήλωσε ότι κατά τη διάρκεια της εποχής των μουσώνων «η κίνηση προς όλες τις προθέσεις και σκοπούς έπαψε».

Αφού οι Ιάπωνες επιτέθηκαν και κατέκτησαν τη Βιρμανία, η Imphal ανέλαβε μεγάλη στρατιωτική σημασία. Τον Μάιο του 1942, το Σώμα της Βιρμανίας, με εντολή του στρατηγού Slim, άρχισε να φτάνει στο Imphal. Ο Evans περιγράφει αυτούς τους στρατιώτες "ως απλούς σκελετούς του πρώην εαυτού τους". Εάν οι Ιάπωνες είχαν κινηθεί γρήγορα για Imphal, τότε το αποτέλεσμα που θα μπορούσε να αλλάξει τον πόλεμο στην περιοχή ίσως ήταν πολύ διαφορετικό. Στην πραγματικότητα, η ιαπωνική επιτυχία στη Βιρμανία ήταν τόσο γρήγορη ώστε οι γραμμές προμήθειας τους είχαν γίνει υπερβολικά τεταμένες. Ως αποτέλεσμα, έπρεπε να σταματήσουν την πρόοδό τους να αναδιοργανωθούν. Αυτό έδωσε στον στρατό στο Imphal το χρόνο να οργανωθεί. Η πιό πιεστική ανάγκη ήταν να βελτιωθούν οι γραμμές επικοινωνίας με το Imphal έτσι ώστε οι άνδρες και ο εξοπλισμός να μπορούν να κινηθούν προς τα εμπρός με περισσότερη ευκολία. Οι δρόμοι και οι τροχιές βελτιώθηκαν και κατασκευάστηκαν έξι νέα αεροδρόμια. Κατασκευάστηκαν χώροι αποθήκευσης καυσίμων και πυρομαχικών.

Η ιαπωνική νοημοσύνη κατέληξε στο συμπέρασμα ότι η δουλειά που έγινε στο Imphal και γύρω από αυτήν ήταν σε προετοιμασία για μια μεγάλη συμμαχική επίθεση εναντίον των Ιαπωνών στη Βιρμανία. Κατέληξαν στο συμπέρασμα ότι το Imphal ήταν το επίκεντρο αυτής της επίθεσης και για να το αντιμετωπίσει, θα επιτεθούν και θα πάρουν την Imphal. Τον Σεπτέμβριο του 1943, ο υποπλοίαρχος Mutaguchi, διοικητής του ιαπωνικού στρατού XV, διατάχθηκε να προετοιμαστεί για τη «Λειτουργία U-Go» - τη σύλληψη του Imphal. Είχε περίπου 100.000 άνδρες υπό την εντολή του να ολοκληρώσει το έργο. Ένα μήνα πριν από την προγραμματισμένη επίθεση του Mutaguchi, οι Ιάπωνες επιτέθηκαν στο Αράκα σε μια προσπάθεια να απομακρύνουν κάποιους υπερασπιστές του Imphal.

Στις 4 Φεβρουαρίου 1944 ξεκίνησε η ιαπωνική επίθεση στο Αράκα. Αυτό έβαλε τη δύναμη του Mutaguchi σε μια πραγματική αντίστροφη μέτρηση. Η RAF παρακολούθησε κινήσεις ιαπωνικών στρατευμάτων στα σύνορα Ινδίας / Βιρμανίας. Τα έγγραφα που βρέθηκαν στα σώματα των δύο Ιάπωνων στρατιωτών κοντά στα σύνορα έδειξαν ότι ήταν από ένα νέο τμήμα στην περιοχή. Οι φωτογραφίες των ευφυών στοιχείων έδειξαν επίσης ότι ένας νέος δρόμος είχε χτιστεί στα σύνορα και ότι οι ιαπωνικές δεξαμενές μετακινήθηκαν εκεί.

Οι Ιάπωνες άρχισαν την επίθεσή τους τη νύχτα της 7ης Μαρτίουth, όπως σχεδιάστηκε. Ο Mutaguchi ανέτρεψε τους άντρες του με την τάξη της ημέρας, η οποία ήταν:

"Για να σβήσουμε την ανυποχώρητη αντιπολίτευση συναντάμε και προσθέτουμε λάμψη στις παραδόσεις του στρατού επιτυγχάνοντας μια νίκη εξόντωσης".

Μέχρι τις 12 Μαρτίουth διάφορες βρετανικές μονάδες που εδρεύουν κοντά στα σύνορα Ινδίας / Βιρμανίας ήταν σε μάχη με τους Ιάπωνες. Στις 13 Μαρτίουth όπως ήταν η αγριότητα των ιαπωνικών επιθέσεων που δόθηκαν στις μονάδες αυτές άδεια να αποσυρθούν στην ιμπαϊκή πεδιάδα. Γενικός Σκούοντας, διοικητής των 4th Corps, πίστευε ότι ήταν καλύτερο να μετακινήσουμε τους άνδρες του πίσω, αντί να αντιμετωπίσουμε την προοπτική να τους νικήσουμε στη μάχη και να χάσουμε την αιτία. Η απόσυρση στην πεδιάδα χρειάστηκε 20 ημέρες.

Οι συμμαχικές θέσεις στην περιοχή έγιναν έτσι απειλούμενες ότι λήφθηκε απόφαση, υποστηριζόμενη από το Mountbatten, για την αερομεταφορά στις ενισχύσεις και τις προμήθειες. Μεταξύ 19 Μαρτίουth και στις 29 Μαρτίουth, το 5th Ινδική διαίρεση πετάχτηκε μαζί με πυροβόλα όπλα, τζιπ και μουλάρια. Μέχρι τη στιγμή της πρώτης από τις 5th's άνδρες έφτασαν, οι Ιάπωνες ήταν μόνο 30 μίλια από Imphal.

Η αποφασιστική δράση των δυνάμεων σε ένα μικρό λόφο στο Sangshak είχε σοβαρές συνέπειες για τους Ιάπωνες. Αν και οι Βρετανοί έπρεπε να εκκενώσουν το λόφο στις 26 Μαρτίουth, αφήνοντας πίσω τους τους τραυματίες και τον εξοπλισμό, τις μάχες που έκαναν οι 50th Η Ταξιαρχία Αλεξιπτωτιστών ήταν αρκετή για να καθυστερήσει σημαντικά την πρόοδο της Ιαπωνίας στο Imphal από τα βορειοδυτικά. Αυτό έριξε το χρονοδιάγραμμα του Mutaguchi σε αταξία. Οι 50th Η Ταξιαρχία Αλεξιπτωτιστών έδωσε στη Scoone δύο επιπλέον ημέρες για να οργανώσει άμυνες στο Imphal. Ως σημαντικοί, είχαν προκαλέσει βαριά απώλεια στους Ιάπωνες - πολύ περισσότερο από ό, τι είχε προβλέψει ο Mutaguchi.

"Οι υπερασπιστές του Σανγκσάκ είχαν στην πραγματικότητα πολύτιμη συμβολή στα αποτελέσματα της μάχης και παρόλο που τα τάγματα υπέφεραν βαριά, δεν ήταν πολύ καιρό πριν να είναι έτοιμα για δράση ξανά». (Υπολοχαγός Evans)

Στις 29 Μαρτίουth, οι Ιάπωνες διέκοψαν τον δρόμο Imphal-Kohima και έκαναν αποτελεσματική πολιορκία στην Imphal. Ο μόνος σύνδεσμος προς τα έξω που είχαν οι υπερασπιστές ήταν αεροπορικώς.

Το ρόλο που παίζει η RAF στην επιτυχή υπεράσπιση του Imphal δεν μπορεί να υπερεκτιμηθεί. Κατά τη διάρκεια της πολιορκίας, η RAF παρέδωσε 14.000.000 λίρες μερίδες, 1.000.000 γαλόνια βενζίνης, 43.000.000 τσιγάρα και 1.200 τσάντες αλληλογραφίας. Στο ταξίδι επιστροφής στις βάσεις τους, τα αεροσκάφη RAF έβγαλαν 13.000 τραυματίες και 43.000 μη-μαχητές. Επίσης, πέταξαν σε 12.000 ενισχύσεις.

Παρά τη θέση του, ο Σόουνς δεν ήταν πολύ απογοητευτικός. Τα έγγραφα που ελήφθησαν από τους Ιάπωνες νεκρούς έδειξαν ότι το ηθικό μεταξύ των Ιάπωνων άρχισε να εξασθενεί και ο μουσώνος έπρεπε να φτάσει, πράγμα που θα καθιστούσε πολύ δύσκολη τη ζωή των στρατιωτών έξω από το ύπαιθρο. Ο Scoones γνώριζε επίσης ότι οι άνδρες του ήταν συγκεντρωμένοι, ενώ οι Ιάπωνες είχαν τους άνδρες τους πιο ξεδιπλωμένους.

Ωστόσο, η εμπιστοσύνη του ανατράπηκε σύντομα όταν στις 6 Απριλίουth, οι Ιάπωνες πήραν ένα λόφο στο Nungshigum, μόλις τέσσερα μίλια στα βόρεια του ίδιου του Imphal. Ο Σκόουνς υπερηφανεύεται για το σύστημα πληροφοριών που είχε δημιουργήσει γύρω από την Imphal αλλά δεν κατάφερε να ανιχνεύσει την εντελώς απροσδόκητη άφιξη ενός ολόκληρου ιαπωνικού συντάγματος πεζικού. Απειλές σκληρής μάχης ακολούθησαν για να επαναλάβουν το λόφο. Αυτό ολοκληρώθηκε στις 13 Απριλίουth αλλά και οι δύο πλευρές έκαναν μεγάλες απώλειες και οι Βρετανοί έχασαν σημαντικό αριθμό αξιωματικών κατά τη διάρκεια αυτής της δράσης.

Οι βίαιες μάχες βιώθηκαν επίσης στα νοτιοανατολικά της Imphal, όπου οι Ιάπωνες ήρθαν ενάντια στον Ghurkhas και τα ινδικά στρατεύματα των 20th Διαίρεση.

Σοβαρές μάχες σημειώθηκαν επίσης στα νότια του Imphal κατά μήκος του δρόμου προς τον Tiddim. Αυτή ήταν η ένταση των αγώνων που συνέχισε μετά την άρση της πολιορκίας. Τέσσερις από τους πέντε Σταυροί της Βικτώριας που απονεμήθηκαν κατά τη διάρκεια της ιμπεριακής πολιορκίας κερδήθηκαν εδώ.

Η φυσική κατάσταση των ανδρών που ήταν υπό την εξουσία του ανησύχησε τους Σκόουνες. Θα έπρεπε να συνηθίσουν να ξηραίνονται μόνο σιτηρέσια και αυτή η έλλειψη διατροφής ήταν πολύ εξουθενωτική. Η μόνη παρηγοριά που είχαν οι Σκόνες σχετικά με αυτό ήταν το γεγονός ότι οι πολύ λίγοι καταδιωγμένοι ιαπωνικοί κρατούμενοι που οι Βρετανοί είχαν σαφώς υποδείξει ότι οι Ιάπωνες βρίσκονταν σε πολύ χειρότερη φυσική κατάσταση. Ενώ οι Ιάπωνες έφτασαν κοντά στην Imphal, δεν ήταν σε θέση να πάρουν την πόλη.

Οι υπερασπιστές του Imphal βοήθησαν μαζικά όταν οι Ιάπωνες νίκησαν στο Κοχίμα, καθώς σήμαινε ότι οι συμμαχικοί στρατιώτες που βασίζονταν εκεί μπορούσαν να κινούνται νότια και να επιτίθενται αποτελεσματικά στους Ιάπωνες στα πίσω τους. Ο Mutaguchi απάντησε απορρίπτοντας τρεις από τους ανώτερους αξιωματικούς του, οι οποίοι έκαναν λίγα πράγματα για να βοηθήσουν το ηθικό στον ιαπωνικό στρατό βασισμένο στην Imphal απλώς και μόνο επειδή αυτή η δράση δεν είχε προτεραιότητα στον ιαπωνικό στρατό πριν από την πολιορκία.

Στις 22 Ιουνίουnd Τα βρετανικά στρατεύματα επίσημα στο Κοχίμα έφτασαν στους άνδρες από τα 5th Ινδική διαίρεση σε σημείο που ονομάζεται Milestone 107 κατά μήκος του δρόμου Imphal-Kohima - περίπου είκοσι μίλια βόρεια του Imphal. Σηματοδότησε το τέλος της πολιορκίας.

Στις 18 Ιουλίουth, η Ύπατη Διοίκηση της Ιαπωνίας συμφώνησε ότι απαιτείται απόσυρση από τον ποταμό Chindwin στην πλευρά της Βιρμανίας από τα σύνορα της Βιρμανίας / Ινδίας. Οι Ιάπωνες είχαν υποστεί 53.000 θύματα, ενώ οι Βρετανοί είχαν χάσει 17.000 άνδρες που σκοτώθηκαν και τραυματίστηκαν.

«Η καταστροφή στην Imphal ήταν ίσως η χειρότερη του είδους της, αλλά ακόμα και στα χρονικά του πολέμου». Ο Kase Toshikazu, υπάλληλος του Ιαπωνικού Υπουργείου Εξωτερικών.

Ο στρατηγός Slim θα μπορούσε να συγκεντρώσει τους πόρους του για την επαν-κατάκτηση της Βιρμανίας τώρα που η αήττητη του ιαπωνικού στρατού είχε καταστραφεί.

"Οι βρετανοί, ινδοί και στρατιώτες του Ghurkha αντέδρασαν στο βαρύ και αδιάκοπο στέλεχος, κυρίως λόγω των υψηλών προδιαγραφών ηγεσίας, της αμοιβαίας εμπιστοσύνης και φιλίας μεταξύ όλων των φυλών και των θρησκειών στις ινδικές διαιρέσεις, του υπέροχου έργου των ιατρικών αρχών - και σε καμία περίπτωση, στην έμφυτη αίσθηση του χιούμορ τους στις πιο αντίξοες συνθήκες ». (Evans)

Επειδή η προμήθεια προχωρημένων στρατευμάτων ήταν εξαιρετικά δύσκολη στην καλύτερη περίπτωση, και οι δύο ιαπωνικές διαιρέσεις (XV και XXXI) έπρεπε να φέρουν μαζί τους ένα μήνα προμήθειες τροφίμων. Ωστόσο, δεν υπήρχε ευελιξία στο σχέδιο του Mutaguchi. Αν η χρονική κλίμακα ξεπεράσει το προγραμματισμένο ένα μήνα, οι άντρες του θα ήταν όχι μόνο να μην έχουν φαγητό, αλλά θα έπλητταν την εποχή των μουσώνων.